New Era : une histoire de casquettes

La casquette de baseball a toujours représenté quelque chose de fascinant chez nous les français, car la société de consommation, l’attrait pour tout ce qui se pratique Outre-Atlantique est un fait indéniable qui a commencé à s’avérer dès l’après-guerre. Ainsi, qui n’a jamais essayé de tordre la visière de sa casquette pour qu’elle soit aussi arrondie que celle d’un joueur de baseball ? Qui n’a jamais souhaité posséder un modèle possédant l’inscription d’une des équipes de la MLB, et ce sans même connaitre le nom d’un seul joueur de Baseball ! Elle nous a fasciné, mais elle ne représente aujourd’hui pour la plupart des gens, que l’accessoire vestimentaire d’un chanteur de rap américain, mesdames et messieurs, voici l’histoire de la New Era Cap Company et de sa “59Fifty” :

L’histoire de la New Era Cap Company, c’est aussi celle de la famille Koch, des allemands qui migrèrent aux Etats-Unis dans la banlieue de Buffalo, état de New York à la fin des années 1800 dans un quartier communautaire. Très tôt, le fils aîné, Ehrhardt Koch (n’essayez pas de prononcer son prénom, vous auriez l’air ridicule), commence à travailler dans la confection en entrant dès 1902 chez Miller Brother’s Cap Company, il a alors 16 ans et va découvrir durant 18 années l’ensemble des aspects de la fabrication de casquettes.

koch family

La famille Koch
Après diverses opportunités de grandir dans l’entreprise qui se soldent par des échecs, Ehrhardt décide que l’on n’est jamais mieux servi que par soi même. Il obtient de sa tante un prêt de 5000$ pour se lancer dans sa propre entreprise de couvre-chefs. Ainsi nait la E. Koch Cap Company, en 1920. Pour cette nouvelle aventure, Ehrhardt emmène dans ses bagages Joe Amerien, un collègue de la Miller qui devient officiellement son premier employé. Il recrute également sa soeur Rose, puis son fils et celui de sa soeur qui sont alors bacheliers pour les faire travailler dans la chaîne de production. Les affaires vont bon train, puisque dès la première année la E. Koch Cap Company produit déjà 60000 casquettes

new era factory 1922

L’usine de la New Era Cap Company (1922)
Dès les prémices de son entreprises Ehrhardt souhaite produire des accessoires de mode. A l’époque, c’est cette casquette 8 pans que l’on connait en France sous le nom de “Gavroche” qui est en vogue (aux Etats-Unis, elle est populairement appelée Gatsby, en référence au film à succès sorti en 1926) et qui est le flambeau de l’entreprise. A côté de cela est également produite une gamme entière de couvre-chefs. 1922 est une première étape importante dans la vie de l’entreprise, puisque c’est au courant de cette année qu’elle change de nom pour New Era Cap Company.

new era cap company 1924

L’usine de la New Era Cap Company (1924)
Harold, le fils d’Ehrhardt a commencé à travailler pour son père au bas de l’échelle. En effet, ce dernier souhaitait qu’il découvre, comme lui auparavant, l’ensemble des aspects de la fabrication d’une casquette et a passé du temps à lui enseigner les clés de la satisfaction des clients. Alors que sa place dans l’entreprise devient de plus en plus importante, il apporte son lot d’innovation à la production de casquettes. Il invente le procédé de couture de la calotte (partie recouvrant la tête) grâce auquel il n’est plus indispensable de joindre les pans en les recourbant, créant cette couture plus décorative mais qui maintient la forme du chapeau tout autant. Il crée également le bandeau de tissu pour le confort du front, alors que le standard de l’époque était un bandeau en cuir, puis l’améliore en ajoutant des caractéristiques pour la tenue de la visière et absorber la transpiration.

La mode évoluant, les années 1930 voient un sport grandir en popularité auprès des américains, devenant leur passe-temps favori. Le baseball, cette pratique pour laquelle les joueurs portent déjà des casquettes afin de parer le soleil les empêchant de voir la balle arriver devient alors un centre d’intérêt grandissant pour la New Era Cap Company. Sous l’impulsion d’Harold, l’entreprise familiale se lance dans la production de casquettes pour le sport. Dès 1934, les premières casquettes pour les professionnels du baseball sont produites et New Era équipe les Cleveland Indians pour leur tenue domicile et extérieur. A l’époque, il n’y a pas de licence exclusive pour la ligue, ainsi New Era commence à faire face à une concurrence grandissante qui commence à fournir des équipements pour d’autres équipes.

new era koch

Erhardt & son fils Harold
Au début des années 1940, New Era produit des casquettes pour de nombreuses équipes locales, des ligues, des équipes de baseball canadiennes, puis des modèles unis auxquels les clients apposent leurs décorations sous formes de coutures ou de patchs. A ce moment là, des marques commencent également à sous-traiter la fabrication de leurs casquettes en faisant appel à la New Era Cap Company et peuvent mettre leur marque sur le produit fini. Au cours de la décennie, New Era ne cessera d’améliorer sa casquette de baseball. Une commande spéciale fut même faite pour l’entraîneur des Pittsburgh Pirates, Honus Wagner, qui ne pouvait enfiler les tailles standards du fait de son large crane.

En 1950, la marque équipe de nombreuses équipes de la ligue majeure : les Brooklyn Dodgers, Cincinnati Reds, Cleveland Indians et Detroit Tigers portent alors des produits New Era. C’est en 1954 que la casquette la plus populaire jamais créée par New Era voit le jour, la 5950, dont l’usage est exclusivement destiné aux professionnels du baseball. Elle comporte une visière très rigide, faite de carton, puis une calotte 6 pans (faite de 6 parties différentes) dont la forme est arrondie et garde sa forme grâce à l’insertion d’une matière rigide sur le devant. On y retrouve également le bandeau qui permet de garder un certain confort alors que la casquette (“fitted”) épouse la forme du front. 1954, c’est aussi la date de décès du créateur de la New Era Cap Company, Ehrhardt, passant ainsi le flambeau à son fils Harold.

Ehrhardt Koch, Harold Koch and Edward Mittelberger 1950s

Ehrhardt & Harold Koch avec un représentant (années 1950)
Dès lors, la 5950 (ou 59fifty) fait l’unanimité auprès des professionnels qui la trouvent idéale en terme de confort, d’absorption et de durabilité. Malgré ce, elle ne deviendra accessible au grand public qu’en 1978. Les années passèrent, et celle qui fête aujourd’hui son 59ème anniversaire resta la casquette préférée des joueurs de baseball ; si bien qu’en 1974, 20 franchises de la ligue nationale de baseball en étaient équipée, des astronautes (New Era peut se targuer d’avoir envoyé une casquette sur la lune lors de la mission Apollo 11) et des vedettes en tous genres. Au cours des années 70, le modèle subit quelques expérimentations.

Bob Beal and Max Weintrab 1960s

David and Chris Koch

David & Chris Koch, les deux derniers de la famille.
David Koch 1980s

David Koch dans les années 1980
fabrication casquette new era

La rançon du succès: la New Era Cap Company s’équipe au milieu des années 1980 de nouvelles machines à coudre multi-têtes pour augmenter sa production
Si la marque n’avait eu à ce jour aucun partenariat avec la Major League Baseball, elle conçoit en 1986 une 59Fifty modifiée pour les soins de la vingtaine d’équipes qu’elle sponsorise, c’est la naissance de la diamond 5950 qui portera ensuite le logo de la ligue (1992). De cette collaboration naîtra un partenariat plus durable. En 1993, la New Era Cap Company se voit octroyée une licence exclusive par la ligue et devient, 59 ans après son premier partenariat avec les Cleveland Indians, le fournisseur officiel de casquettes de l’élite du baseball mondial.

new era diamond collection

David Koch présente la Diamon Collection
new era cap official mlb

En 1993, la New Era Cap Company obtient la licence officielle de la MLB
Une qualité irréprochable, un sport suivi dans le monde entier, des campagnes de communication originales (notamment avec le réalisateur Spike Lee) et la 5950, a 59 ans n’a pas pris une ride. Elle est toujours la casquette officielle de la MLB et par effet boule de neige celle de ses fans, dont les rappeurs. Aujourd’hui, le design de la casquette est resté quasi-intact. Pour célébrer l’anniversaire de son bébé, la New Era Cap Company, avec toujours à sa tête un descendant de la famille Koch, lance une collection spéciale aurour de la 5950 pour laquelle les modèles issus de ceux que portent les joueurs de baseball se parent de noir et d’or et comportent le logo anniversaire de la collection.

new era 59fifty 59th anniversary

Spike Lee, un autre amateur qui possède son modèle personnalisé aux couleurs des New York Knicks
Quatre générations ont défilé depuis les débuts de la New Era Cap Company en 1922, et ses casquettes sont aujourd’hui distribuées dans 40 pays, sous la licence de 220 équipes de sports divers et produites à hauteur de 30 millions de modèles par an. La devise de l’entreprise inventée en 1934 : ” la qualité d’abord, et la quantité suivra”, reste actuelle lorsqu’on contacte le succès de ses produits qui a littéralement explosé au cours des années 2000. Aujourd’hui la 59 Fifty est devenu plus qu’un simple couvre-chef, c’est un mythe vivant, un standard dont la qualité reste inégalée et qui a encore de belles années devant lui. Il n’y a qu’à constater les nombreux collectionneurs qui la possèdent par centaines ou les prestigieux noms qui ont souhaité y apposer le nom ces dernières années (Kenzo pour ne citer que ça). Joyeux anniversaire 59 Fifty !

Où acheter une casquette New Era ?

Vous trouverez un bon choix de New Era sur des sites comme ASOS, Citadium, Headict, Menlook, Zalando.

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